"בסוף כל משחק אני בא הביתה והמשפחה שלי מקבלת אותי כמו שאני. זה מבורך בשבילי"

הילדות לצד דריק רוז בצד הקשה של שיקאגו. המכללה הקטנה בה הוא נחשב לאגדה. חלום ה-NBA אליו עדיין לא הגיע - והנסיון לשלב בין קריירת כדורסל ולהיות איש משפחה מעורב. פטריק מילר חושף הכל ב"עירוני של שישי" (צילום: FIBA)

16/02/2021

פטריק מילר הוא לא איש רגיל. הוא גדל באנגלווד - השכונה הידועה לשמצה כמקום המסוכן ביותר בשיקאגו - ועם זאת הוא בחור נעים, נחמד ופתוח. הוא בנוי כמו אל יווני שמכלה את כל שעות היום במכון - אבל (לדבריו), הוא למד איך להרים משקולות בצורה נכונה רק השנה - היתר, גנטיקה. הוא איש משפחה שנישא לאהובתו מהתיכון עם שני ילדים קטנים, בני 4 ו-8 חודשים - כשהגדול הספיק לחיות כבר ב-5 מדינות שונות. "בעונה הקודמת שיחקתי וגרנו בצרפת, וכשאני הולך היום לפארק עם הבן שלי הוא אומר לי 'אבא, הילדים פה לא מבינים אותי כי הם מדברים צרפתית'", הוא צוחק, "אני צריך להסביר לו שאנחנו במדינה אחרת ושכולם פה מדברים עברית, שאנחנו לא בצרפת. אלה החיים שלו - לחוות כל כך הרבה תרבויות ומקומות בגיל צעיר, הוא לא מבין כמה הוא מיוחד ובר מזל".

 

מוביל את הקלעים בכתום בליגה. מילר (צילום: עמית סמיקט)

 

גם על המגרש פטריק הוא לא שחקן רגיל. הוא מוביל את הכתומים העונה עם 18.4 נק' למשחק - ממוצע הנקודות השני בגובהו בהיסטוריה של נס ציונה בליגת העל, אחרי ה-20.0 נק' למשחק של קרייג סמית' בעונה 2014/15. גם במדד האסיסטים והחטיפות של עירוני תמצאו את מילר בראש הרשימה. הוא רגיל להוביל ולהיות אבן היסוד - גם על הפרקט וגם מחוצה לו.

 

הילדות והקולג'

 

פטריק מילר נולד ב-22 למאי, 1992 כבן זקונים לשתי אחיות ואח. בינקותו עברה משפחתו לשיקאגו (ולאותה שכונת אנגלווד). כבר בגיל צעיר היה ברור שפט נועד לספורט בזכות מבנה הגוף השרירי והחזק שלו, ובמהרה הוא החל את דרכו בעולם הכדורסל.

 

פטריק מילר (צילום: אלבום משפחתי)

 

 

בסצנת הכדורסל המקומי של שיקאגו היו הרבה שמות גדולים באותה תקופה. בין השחקנים הבוגרים יותר שיצאו לקולג'ים אפשר היה למצוא אחד וויל ביינום - וגם בקרב הצעירים היה אפשר למצוא כמה שמות שיגיעו רחוק: פט, רוברט קובינגטון, וגם שחקן בשם דריק רוז. "הוא שיחק שכבת גיל אחת מעליי בגילאי נוער" מספר פט, "יצא לנו לשחק אחד נגד השני לא מעט. כבר אז היה ברור שהוא משהו מיוחד ושהוא יגיע רחוק".

 

בסיום גיל הנוער נותרה לפטריק עוד שנה אחת בתיכון, והוא אחז רק בהצעה אחת מליגת המכללות - טנסי סטייט. "זו לא מכללה גדולה במיוחד, אבל המאמן שלי בתיכון דחף שאקבל את ההצעה ושלא אהמר שאקבל הצעות אחרות בהמשך השנה. בדיעבד הייתה לי שנה מעולה וקיבלתי התעניינות ממכללות גדולות יותר כמו ביילור, אבל לא הייתה לי דרך לדעת את זה אז. אני שמח שהלכתי לטנסי סטייט, כי המטרה שלי הייתה לשחק כמה שיותר - ושם ידעתי שאקבל את הדקות והמפתחות מהרגע הראשון". באותה שנה הוא גם פגש את מורגן, מי שלימים תהפוך לאשתו.

 

ארבע שנים שיחק פטריק בטנסי סטייט - ובסיומן עזב כאחד השחקנים הגדולים בתולדות המכללה. הוא מחזיק במגוון שיאים של נבחרת הכדורסל של הטייגרס - משחקים (126), דקות (4451) ואסיסטים (520) הן הקטגוריות הבולטות. הוא מדורג שני בתולדות המכללה בנקודות (1900), וב-5 הראשונים כמעט בכל קטגוריה אחרת שניתן להעלות על הדעת. "זו תחושה נהדרת, לדעת שהשארתי את החותם שלי שם" הוא מספר, "נהניתי מאד בתקופה שלי בטנסי סטייט ובנאשוויל (העיר בה המכללה ממוקמת). התמונה שלי תלויה שם באולם, הם מעריכים אותי - וזה מזכיר לי מאיפה באתי ומרגש אותי. זו הייתה דרך ארוכה להגיע לשם ולשחק שם. רוברט (קובינגטון) חזר ותרם למכללה ולקבוצת הכדורסל שם, וזה משהו שאני ארצה גם לעשות בעתיד כדי להראות את ההערכה שלי".

 

מילר (משמאל) יחד עם רוברט קובינגטון במדי טנסי

 

לא סתם מזכיר פט את רוברט קובינגטון - השניים ששיחקו אחד נגד השני בתיכונים בשיקאגו, שיחקו יחד בטנסי סטייט במשך שלוש שנים. קובינגטון המשיך משם לקריירת NBA מרשימה במיוחד, כשהוא רושם ממוצע של 12.4 נקודות על פני 420 משחקים בליגה הטובה בעולם והוא נחשב כאחד משחקני ההגנה המוכשרים בליגה. "תמיד ידענו שיש לרוברט את היכולת להגיע ל-NBA - יש לו את הגוף, יש לו את הקליעה והיכולת בהגנה - אני שמח בשבילו מאד. אנחנו חברים טובים מאד עד היום ומדברים בתדירות - לשנינו יש בתים בנאשוויל שאנחנו חוזרים אליהם כל קיץ, ושם אנחנו מבלים הרבה יחד".

 

הניסיון האירופי הראשון

 

בסיום ארבע שנים בטנסי סטייט ניסה פטריק להגשים את החלום של כל שחקן כדורסל - ולהגיע ל-NBA. הוא התאמן עבור כמה קבוצות בליגה, אך לצערו לא נבחר בדראפט. עם זאת, הוא קיבל הצעה מעניינת מעבר לים - מבשיקטאש הטורקית. בשיקטאש הוא מועדון עם היסטוריה ענפה בכדורסל הטורקי, עם שתי זכיות באליפות המקומית ושחקנים רבים ומוכרים ששיחקו בשורותיו - ביניהם קרלוס ארויו, דרון וויליאמס, ואפילו אלן אייברסון. "בשיקטאש זה מועדון היסטורי, שמחתי להגיע לשם. זו הייתה הצעה יפה מאד מבחינה כספית עבור שחקן 'רוקי' (שחקן שנה ראשונה) והתרגשתי לשחק ביורוקאפ ולהגיע לעיר מדהימה כמו איסטנבול".

 

אולם המעבר לקריירה מעבר לים אף פעם אינו מעבר חלק. מורגן נשארה בארה"ב כדי לסיים את לימודיה, ופטריק נסע לגמרי לבדו למדינה זרה. מעבר להבדלי השעות והריחוק המשפחתי, היה עליו ללמוד את סגנון המשחק האירופי - ששונה בתכלית מזה האמריקאי. "כשהגעתי לקבוצה, הדבר היחיד שהמאמן אמר לי היה 'כאן זה לא המכללות'" צוחק פט, "הייתי צריך ללמוד מהר. בנוסף לכל הקשיים שיש לשחקן שנה ראשונה, לצערי נפצעתי במהלך משחק ההכנה האחרון של העונה וישבתי בחוץ למשך חודשיים. כשחזרתי הקבוצה כבר רצה וניצחה משחקים, ולא היה לי מקום משמעותי ברוטציה" הוא נזכר. במדי בשיקטאש שותף מילר בסופו של דבר בשלושה משחקים בלבד - כולם ביורוקאפ - ורשם בהם ממוצעים של 2.3 נקודות ואסיסט בודד למשחק ב-10 דקות על הפרקט.

 

"שמחתי להגיע לבשיקטאש" (צילום: Besiktas JK)

 

בהמלצת הסוכן, החליט פט למצוא קבוצה בה יוכל לשחק ולהיות משמעותי - ובעיקר להראות שהפציעה מאחוריו. אולם בשלב כזה של העונה ובמצב השוק, המשמעות הייתה ירידה לליגה השנייה בטורקיה. "חתמתי בקבוצה בעיר קטנה, גירסון. היא בעצם רחוב אחד וכמה גבעות מסביב. ההפך הגמור מאיסטנבול. אף אחד לא דיבר שם אנגלית, ואני די בטוח שהייתי האדם השחור היחיד באזור" הוא צוחק. למרות זאת, פטריק הוכיח בצורה הטובה ביותר שהפציעה מאחוריו - והוביל את קבוצתו החדשה לאליפות הליגה הטורקית השנייה - וכרטיס לליגה הראשונה בפעם הראשונה בהיסטוריה. הוא רשם ממוצעים יפים של 13.8 נקודות ו-3.6 אסיסטים למשחק, וגירסון תגמלה את פט על ההצלחה המסחררת עם חוזה חדש לשנתיים.

 

אולם הכדורסל הטורקי הוא הפכפך - בטח כשזה נוגע לצד הפיננסי. "בחודש אוגוסט - ממש ימים ספורים לפני שהייתי אמור לעלות על הטיסה לטורקיה - התקשר אליי המאמן ואמר לי שהחוזה שלי גדול מדי" פט נזכר, "בעונה הקודמת קיבלתי מהם את אותו החוזה שקיבלתי בבשיקטאש, ועם עליית הליגה הם הציעו לי אפילו יותר - ורגע לפני תחילת העונה הם קיבלו רגליים קרות. רוב הקבוצות כבר היו עם סגלים סגורים, ונתקעתי בלי אופציה אמיתית לקבוצה באירופה".

 

ליגת הפיתוח וחלום ה-NBA

 

אחרי התקרית עם גירסון החליט מילר להשאר בארה"ב, ולהגשים את חלומו להגיע ל-NBA דרך ליגת הפיתוח (הג'י-ליג). "חשבתי שהפרק האירופי בקריירה שלי נגמר" הוא אומר, "היה לי קשה להיות רחוק מהמשפחה, ולא אהבתי את הביטול של גירסון רגע לפני תחילת העונה". הוא חתם בטקסס לג'נדס, קבוצת הבת של הדאלאס מאבריקס. בעונת 2015-16 הוא רשם במדי הלג'נדס ממוצעים של 11.5 נקודות ו-4.1 אסיסטים למשחק - ולמרות התעניינות מכמה קבוצות במהלך העונה, לא קיבל את הזימון הנכסף ל-NBA. "הייתי בטוח שאקבל זימון לדאלאס - שיחקתי טוב, אבל הם זימנו את יוגי פרל והוא פתאום התחיל לשחק כמו כוכב (32 נקודות ו-9 שלשות נגד פורטלנד), אז הם החתימו אותו לכל העונה ונשארתי בג'י-ליג".

 

לפטריק יש כמה דברים מעניינים להגיד על תקופתו בליגת הפיתוח: "ליגת הפיתוח היא ליגה הפכפכה, היא מאד שונה מליגות אחרות בעולם. המטרה היחידה שלך היא להוכיח את עצמך, שאתה מתאים לרמה מעל. נצחונות לא משנים כמו בליגות אחרות, שחקנים באים ומתחלפים בכזו תדירות שאין לך סיכוי לפתח כימיה אמיתית עם החברים שלך לקבוצה - כל אחד מנסה להוכיח שהוא שווה NBA. גם המאמנים והצוות המקצועי". במהלך העונה שיחקו בלג'נדס לא פחות מ-26 שחקנים - מספר הזוי לכל קבוצה בליגת אחרת בעולם, אבל סטנדרטי כשמדובר על קבוצת ג'י-ליג.

 

ביולי 2016 פטריק שיחק בליגת הקיץ במדי שיקגו בולס, במטרה להיכנס לNBA דרך טורניר קדם העונה המסורתי: "לשחק במדי הקבוצה של העיר בה גדלת זה קודם כל מרגש. ג'ימי באטלר וראז'ון רונדו הגיעו לאימונים וכל החוויה הייתה כיפית. אחרי ששיחקתי טוב בעונה הקודמת חשבתי שדרך המשחקים בליגת הקיץ אוכל להיכנס לליגה ולשחק בשיקגו, אבל הבולס העבירו בטרייד את דריק רוז והחתימו מספר גארדים במקומו, ובעקבות השינויים לא היה לי מקום בסגל שלהם בתחילת העונה".

 

"לשחק במדי הקבוצה של העיר בה גדלת זה קודם כל מרגש" 

 

בעונה הבאה נשאר פטריק בליגת הפיתוח והחל את העונה במדי הלג'נדס - אבל מספר משחקים לתוך העונה הגיע לקבוצה פייר ג'קסון, והלג'נדס שלחו את מילר לסו פולס סקייפורס (באנגלית: Sioux Falls Skyforce). שם הוא שיתף פעולה עם בריאנטה וובר, שכבר קיבל מספר זימונים מקבוצות NBA לחוזים קצרי טווח (10 ימים). "אני ובריאנטה פתחנו יחד, ניהלנו את הקו האחורי - והייתה לנו כימיה טובה. שיחקנו טוב. ואני רואה קבוצות NBA מזמנות אותו, מחתימות אותו על חוזים - ואני אומר לעצמי כל הזמן 'אני הבא בתור. אני חייב להיות'. קבוצות NBA הסתכלו עליי, המנהל המקצועי של המיאמי היט, אדם סיימון, אפילו אמר לי: 'מישהי הולכת לזמן אותך, רק תהיה סבלני'". מילר רשם במדי סו פולס ממוצעים מרשימים של 16.3 נקודות ו-5 אסיסטים למשחק ("הכדורסל הכי טוב שלי בקריירה עד לאותה נקודה"), אבל הקריאה המיוחלת מה-NBA מעולם לא הגיעה: "כאן קיבלתי החלטה לחזור ולשחק באירופה, בליגת הפיתוח לא מרוויחים כסף ואני כבר הייתי צריך לחשוב על העתיד הכלכלי שלי ושל המשפחה שלי".

 

יורוטריפ - מסעות פטריק ברחבי אירופה

 

בספטמבר 2017 מילר חזר לקדנציה שנייה מעבר לים, וחתם בשורות פרטיזן בלגרד: "מועדון נהדר עם היסטוריה מפוארת. הייתי חלק בבנייה מחדש שהקבוצה עשתה. הייתי בעיקר עולה מהספסל אבל הרגשתי שאני משתפר ומציג יכולת טובה. השתתפנו גם ביורוקאפ והרגשתי שאני צובר עוד ניסיון בכדורסל האירופי". מילר כמובן לא יכול שלא להזכיר את האוהדים של פרטיזן: "האוהדים שלהם דוחפים ומעודדים את הקבוצה כמו משוגעים, צועקים את השמות של השחקנים. זה נתן לנו הרבה דחיפה במשחקים והרגשתי שאנחנו משחקים יותר טוב כשהם מאחורינו. אני לא יכול לשכוח את האווירה במשחקים מול הכוכב האדום, זאת חוויה מיוחדת במינה. כיום, המשחקים בלי קהל מרגישים כמו אימון, ואני מחכה בקוצר רוח לקראת החזרה של האוהדים למגרשים, אני רוצה להכיר כבר את האוהדים של נס ציונה".

 

"צברתי עוד ניסיון בכדורסל האירופי". במדי פרטיזן (צילום: Eurocup)

 

באמצע העונה מילר קיבל הצעה מפתה במיוחד מגזיאנטפ, וחזר לקדנציה שנייה בטורקיה: "גזיאנטפ הציעה לי חוזה גדול ולא רציתי להפסיד את ההזדמנות. הגעתי לקבוצה כדי להציל אותה מירידה לליגה השנייה ועמדנו במשימה. בשונה מפרטיזן, שם עליתי מהספסל, פתחתי בכל המשחקים בליגה ובליגת האלופות וקיבלתי יותר דקות".

 

בסיום אותה עונה חתם באולם הגרמנית, בה העמיד ממוצעים של 11.1 נקודות ו-4.5 אסיסטים למשחק. "למרות שיש כאלו שנוטים לזלזל בליגה הגרמנית, יש שם קבוצות טובות וחזקות כמו אלבה ברלין ובאיירן מינכן. זוהי ליגה פיזית וקשוחה. הייתה לנו קבוצה אתלטית מאוד, הכימיה בין השחקנים הייתה טובה, והגענו עד לשלב הטופ 16 ביורוקאפ. בשנה הזאת עשיתי קפיצה גם ביכולת המקצועית שלי. אני מרגיש שהשתפרתי מאוד בשנה שלי באולם".

 

"הרגשתי שיפור בשנה שלי באולם" (צילום: Eurocup)

 

אחרי התקופה בגרמניה פטריק המשיך לתחנה נוספת ברחבי היבשת הישנה, וחתם בבולזאק מהליגה הראשונה בצרפת. עד לעצירת הליגה בעקבות מגפת הקורונה מילר רשם 13 נקודות למשחק והוביל את הקבוצה באסיסטים עם 5.1 כאלו במשחק.

 

"עכשיו אני משחק בשביל הילדים שלי"

 

בקיץ האחרון עמדו בפני מילר שתי הצעות: אחת מעירוני נס ציונה והשנייה מקבוצה ישראלית נוספת מליגת העל. לאחר שיחה עם הצוות המקצועי, פטריק בחר לחתום בשורות הכתומים: "אני שמח שהלכתי עם התחושות שלי, אני נהנה להיות פה ולשחק עבור הקבוצה". מאז שהגיע עירוני עברה לא מעט שינויים, ופטריק נשאר הזר היחיד שפתח את העונה עם הקבוצה: "בהתחלה נכנסנו לרצף שלילי והאנרגיות לא היו טובות, זו הייתה סיטואציה לא פשוטה. אבל עברנו שינוי מרענן ויחד עם הניצחונות אנחנו בעמדה יותר טובה משהיינו קודם. הכימיה בינינו טובה מאוד, במיוחד אחרי הבועה בפולין. הבועה השפיעה עלינו לטובה בחיבור שלנו אחד עם השני. המאמן סומך עלינו שנעשה את העבודה. גם אם אנחנו בפיגור אנחנו נשארים ביחד, סומכים אחד על השני ובטוחים בעצמנו וביכולות שלנו".

 

"הבועה השפיעה עלינו לטובה" (צילום: FIBA)

 

מחוץ למגרש, פטריק מתאר את עצמו כ"בחור רגוע, איש של משפחה. יש לי שגרה קבועה, אני מגיע הביתה אחרי האימון, אוכל ומבלה עם אשתי והילדים שלי. אני מנסה לקחת חלק בעבודות הבית, אבל לרוב אשתי עושה את רוב הדברים ואני מסיים אותם. היא נותנת לי להתרכז באימונים ובמשחקים ואני מעריך אותה על כך. הבן שלי מנסה להיות אקטיבי, אני יודע שזה קשה לו קצת להיות בסיטואציה שהוא לא מדבר עם ילדים אחרים, אבל אני מנסה לבלות איתו ושיהיה לו טוב".

 

 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 

A post shared by Patrick Miller (@millertime_ii)

 

לסיום, מילר מספר כיצד האבהות השפיעה עליו ככדורסלן: "כשאתה גדל בשיקגו אתה צריך להיות קשוח, להילחם על המקום שלך ולהוכיח את עצמך בכל יום. עכשיו אני משחק בשביל אשתי והילדים שלי, מאז שאני הורה אני חווה פחות לחץ לקראת משחקים, אתה מבין שבסוף זה רק משחק, ואני מרגיש שזה עוזר לי במשחקים. הבן שלי שמח לראות אותי משחק, ובעיקר שמח לראות אותי מטביע. אני יודע שלא משנה מה יהיה באימון או במשחק, אני אבוא הביתה למשפחה שלי והם יקבלו אותי כמו שאני. זה מבורך בשבילי".

 

צפו: אנגולה הוביל מהפך עם דאבל-דאבל

צפו: אנגולה הוביל מהפך עם דאבל-דאבל

05/03/2021
"האנרגיה של האוהדים דחפה אותנו קדימה"

"האנרגיה של האוהדים דחפה אותנו קדימה"

05/03/2021
התעוררה בזמן: נס ציונה חזרה לנצח

התעוררה בזמן: נס ציונה חזרה לנצח

04/03/2021